A metodologia de elaboração do PDI 2016-2026 da UFSM começou a ser desenvolvida no ano de 2015 e teve como um de seus marcos a reunião de apresentação da metodologia base, que foi divulgada juntamente com a marca do PDI em reunião realizada no dia 23 de novembro de 2015.

A metodologia base previa que a elaboração do plano ocorreria em quatro etapas: i) organização; ii) preparação; iii) elaboração; iv) finalização. Na etapa de organização estavam previstas a constituição das comissões, criação da marca, do site e do planejamento da campanha de mobilização. Na etapa de preparação estavam previstas a sensibilização e a coleta de informações junto à comunidade. A etapa de elaboração dizia respeito à construção do documento, enquanto a etapa de finalização era relacionada aos trâmites necessários para aprovação do documento.

A comissão central do PDI36 foi criada pela Portaria n. 78.265 do dia 05 de fevereiro de 2016 e a primeira reunião da comissão ocorreu no dia 2 de março de 2016, quando começaram a ser definidas as principais estratégias que seriam utilizadas na condução do processo de elaboração do PDI 2016-2026. Entre o dia 2 de março e 1º de abril foram realizadas quatro reuniões da Comissão Central, período em que foram tomadas as principais decisões sobre a forma de condução do processo.

Dentre as principais decisões tomadas nestas reuniões iniciais da comissão central está a ratificação da ideia de se ter uma comissão executiva e comissões temáticas conduzindo o processo de elaboração do PDI. Outra decisão importante diz respeito à composição dessas comissões e da estratégia de consulta à comunidade, que envolveu o conceito de desafios institucionais e a consulta por meio de reuniões presenciais e por meio de um formulário on-line.